Ein Betriebssystem (engl. operating system) ist Teil der Software, die ein Computersystem zur Erledigung seiner Aufgaben benötigt. Diese Software ermöglicht die Verwaltung und Nutzung der Computer-Ressourcen (dt. etwa: Betriebsmittel).

Das Betriebssystem startet und beendet Anwendungsprogramme und übernimmt die Steuerung der Hardware. Für die Zusammenarbeit mit dem Benutzer oder den Anwendungsprogrammen stellt das Betriebssystem so genannte Schnittstellen für Befehlszeilen oder eine grafische Benutzerschnittstelle (auch Oberfläche genannt) zur Verfügung. 

Desktop-Computer, Laptops, Tablet-Computer und Smartphones sind aufgrund ihrer Aufgaben und Bauweise mit unterschiedlichen Betriebssystemen ausgestattet. Während Desktop-Computer und Laptops als Betriebssystem meistens WindowsMac OS oder Linux verwenden, laufen die mobilen Geräte meistens unter Android oder iOS.

Betriebssysteme haben uneingeschränkten Zugriff auf die Hardware, können aber ihrerseits anderen Programmen den Zugang zu bestimmten Ressourcen verweigern, etwa um den Computer zu schützen.

Auszuführende Programme werden als Prozesse bezeichnet. Das Betriebssystem startet einen Prozess durch das Laden eines Programmes und der Zuweisung von Speicherplatz. Einzelne Prozesse können während der Laufzeit beispielsweise die Recheneinheit (CPU), externe Datenträger, das Grafik-Subsystem oder Peripheriegeräte wie Drucker nutzen.

Sind an einem Computer mehrere Benutzer angemeldet, übernimmt das Betriebssystem die Verwaltung dieser Benutzer und weist ihnen die Systemressourcen zu. Bei unerwarteten Ereignissen kann das Betriebssystem die Ausführung eines Programmes beenden. Das Betriebssystem legt außerdem auf einem externen Datenträger wie zum Beispiel der Festplatte ein Dateisystem an und kümmert sich um das Lesen und Speichern der Daten. 

Betriebssysteme unterstützen ferner eine Vielzahl von Netzwerkprotokollen, so dass Computer mit unterschiedlichen Betriebssystemen über ein Netzwerk zusammenarbeiten können. Bestes Beispiel dafür ist das Internet.

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